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互联网将成为博彩业的下一片新天地

两年前,前幻影度假村长官理查德布朗森给出一个结论:互联网将成为博彩业的下一片新天地。理查德布朗森创立了美国的数字博彩公司,为游戏运营商和政府机构提供软件和广告服务。鉴于州政府的财政困境,他认为监管网上赌博迫在眉睫,特别是在线扑克,它是拓展州政府财政收入的最有效途径。

在为公司募资期间,布朗森发现,美国一些顶级富豪对于投资他的网络博彩公司十分热心。布朗森最终获得了几位亿万富豪的投资,其中包括沃那多房产公司(Vornado Realty Trust)董事长,房地产大亨史蒂芬·罗斯(Steven Roth),以及印地安那步行者队的老板,百货业巨头赫伯特·西蒙(Herbert Simon)。“他们都是站在长远的角度参与进来的。”布朗森说。他还跟亿万富豪阿尔弗雷德·陶布曼(Alfred Taubman)的儿子罗伯特和威廉签署了投资协议,“他们没有一个人认为这将是一场短跑比赛,在他们看来,这将是一场马拉松。”

一股面向网络博彩的投资浪潮正在美国上演,引领这股浪潮的,是一些最顶级的富豪。他们预期,在线博彩的监管制度即将由联邦或州一级政府推出。长期以来,美国在线博彩市场的规模一直为世界之最,但这个市场多年来一直处于法律的灰色地带,而且无法获得司法部的认同。美国最知名的亿万富豪和赌场并没有参与这项业务,把这笔财宝留给了如扑克之星(PokerStars)、全速扑克(Full Tilt Poker)和博狗(Bodog)这类离岸公司。但现在,博彩业正在大力推动国会通过网络博彩监管条例,而包括内华达州和新泽西州在内的州一级议员也在尝试着做出一些成绩来。人们普遍认为,一旦在线博彩监管条例获得通过,先发优势将成为抓住互联网的关键所在,由此引发了一股疯狂的抢滩热潮。

上周,地产大亨唐纳德·特朗普(Donald Trump)公开表示他将加入竞争行列。他说:“我们留意这个行业已有些时日了。”特朗普进军在线博彩业的举动更有意思的一面在于,他的合作伙伴是对冲基金经理人,亿万富豪马克·拉斯里(Marc Lasry)。后者掌控的大道资本集团(Avenue Capital Group)管理着120亿美元的财富。鉴于特朗普最近跟共和党走得很近,而拉斯里则是民主党事业的坚定支持者(包括支持奥巴马总统获得连任),这对组合看起来有点怪怪的。但大道资本集团控制着特朗普娱乐度假村(Trump Entertainment Resorts),倘若在线博彩监管条例生效,后者将持有拉斯里和特朗普正计划创建的合资企业10%的股份。“我们必须参与进来,因为许多国家正在这么做,而美国则习惯性地错失良机。”特朗普说。

尽管如此,亿万富豪致力于在线博彩的合资企业并不总是如愿推出。拉斯维加斯赌场大亨史蒂夫·怀恩(Steve Wynn)4月份宣布了一项他跟扑克之星公司达成的合作协议,但当扑克之星后来卷入司法部的打击行动(司法部的执法对象是那些在美国经营在线扑克业务的网站)的时候,他不得不走回头路,终止了这次合作。怀恩尚未公开透露任何进军互联网的新计划,但他依然表示,他支持制定线扑克监管条例。“我们相信,美国境内缺乏网络博彩监管制度的局面必须要改变了。”怀恩今年早些时候说。

事实上,司法部针对扑克之星和全速扑克公司背后几位关键管理人员的指控,虽然令亿万富豪们十分恼怒,但并没有把他们吓退。在全速扑克公司成为政府的打击对象之后,斯特仙娱乐场(Station Casinos)的所有者,亿万富豪兄弟洛伦佐和弗兰克·弗尔蒂塔撕毁了他们跟该公司签订的合作协定。但兄弟俩于2010年合伙创办的弗尔蒂塔互动公司(Fertitta Interactive)依然活跃,刚刚收购了位于加州奥克兰的在线博彩软件开发商数码艺术公司(CyberArts)。“弗尔蒂塔互动公司全力支持美国联邦政府推出在线扑克监管条例。”洛伦佐·弗尔蒂塔在10月份发表的一份声明中如是说道。

将网络博彩视为潜在金矿的,并不仅仅是博彩业的巨头们。正如对冲基金经理人马克·拉斯利进军博彩业的行为所示,华尔街那些“宇宙的主宰者”也在密切关注着这一领域的动向。2008年,由亿万富豪利昂·布莱克(Leon Black)、约舒亚·哈里斯(Joshua Harris)和马克·罗文(Marc Rowan)掌控的私募股权投资机构阿波罗全球管理公司(Apollo Global Management),与亿万富豪大卫·邦德曼(David Bonderman)运营的私募基金德州太平洋集团(TPG)通过一项高达300亿美元的杠杆收购协议,联手买下了哈拉斯娱乐公司(Harrah’s Entertainment )。到目前为止,这宗交易看起来并不是一桩好买卖,但布莱克和邦德曼仍在努力运作,以图让公司东山再起。这家如今改名为凯撒娱乐(Caesars Entertainment)的公司已经向其在线业务投下巨资,并支持在华府展开的新一轮游说活动,参与进来的说客包括联邦调查局前局长刘易斯·弗里(Louis Freeh)。如果美国的在线博彩业能敞开门来做生意,那无疑会帮助布莱克和邦德曼这两位投资界的传奇人物走出困境。

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